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Porque detrás de GNU/Linux hay todo un movimiento: Qué es el software libre, qué ventajas aporta


Qué es la informática libre

El movimiento de la informática libre ( http://www.gnu.org/philosophy/free-sw.es.html ) defiende que el software (los programas o aplicaciones de ordenador o computadora) y el hardware (los componentes físicos o materiales de los ordenadores o computadoras) deben poder ser usados, modificados y compartidos por cualquier persona, sin imposición de restricciones técnicas, legales o económicas, como derechos y libertades de todas las personas. Asimismo, también la documentación debe estar disponible con licencias libres. Esto es fundamental no solo para el bien de la persona a título individual sino también de la población en general. Estos derechos y libertades son aún más importantes mientras nuestras actividades cotidianas se vuelven más y más ligadas a la informática: en un mundo de palabras, sonidos e imágenes digitales, la informática libre en concreto y el libre acceso a la información y al conocimiento en conjunto viene a representar una parte fundamental del ejercicio de los derechos y las libertades en general.

De forma más concreta, se denomina software libre a todo software que respeta las cuatro libertades esenciales de los usuarios:

  • Libertad 0: La libertad de uso con cualquier propósito, en cualquier lugar y para siempre.
  • Libertad 1: Libertad de estudio de su funcionamiento, y su modificación para adaptarlo a las necesidades propias. (El acceso al código fuente es una condición necesaria para ello.)
  • Libertad 2: Libertad de distribución de copias.
  • Libertad 3: Libertad de distribución de las modificaciones. (El acceso al código fuente es una condición necesaria para ello.)

Un programa o aplicación es software libre sí y solo sí los usuarios tienen todas estas libertades.

Debido a la organización jurídico-legal del mundo actual, todo software debe tener una licencia. Los distintos programas de software libre usan licencias que protegen las libertades esenciales de los usuarios antes señaladas, llamadas licencias libres. Las licencias libres pueden clasificarse en dos grandes categorías, en función de si hacen o no uso de la estrategia de copyleft para garantizar las libertades. La licencia por antonomasia de software libre con copyleft (que no permite la privatización del software creado como software libre) es la GNU GPL, aunque existen otras como la GNU AGPL (que es la ampliación de la clásica GPL a una realidad en la que cada vez más software es usado sin ser instalado sino a través de Internet –"en la nube"–). Por su parte, la licencia libre de documentación por excelencia es la GNU FDL.

De forma similar, se denomina hardware libre a los componentes físicos o materiales de los ordenadores o computadoras que pueden ser usados, modificados y compartidos por cualquier persona. En concreto, el hardware libre es el hardware cuyos diseños y especificaciones técnicas completas estén disponibles con licencias libres.


Software privativo

Todo el software que no es software libre se denomina software no libre o software privativo, al privar a sus usuarios de una o varias de las libertades esenciales (es incorrecto usar "software propietario" como antónimo de "software libre", pues no es una cuestión de propiedad  –de hecho, el software libre tiene propietario legalmente hablando, pero ofrece su software bajo condiciones libres–, es una cuestión de permitir o privar al usuario de derechos y libertades). Las empresas de software privativo frecuentemente prohíben modificar y distribuir los programas: impide modificarlos al no permitir el acceso al código fuente, promueven campañas de adoctrinamiento de la población que llaman "pirata" a quien comparte programas con su pareja, amigos y familiares, y fuerzan a los gobiernos a que saquen leyes que castigue duramente a quien lo haga. Las empresas de software privativo intentan evitar la popularización del software libre mediante diferentes estrategias: prácticas monopolísticas con los fabricantes de equipos informáticos para que la gran mayoría de los ordenadores o computadoras personales a la venta traigan instalado de fábrica un sistema operativo privativo, el consentimiento de la copia ilícita, la difusión informativa de falsas ideas que desprestigian el software libre (FUDC / MIDC: Miedo, incertidumbre, duda, confusión un ejemplo), trabas técnicas a la interoperabilidad p. ej. mediante la no adopción de formatos estándares libres, obstáculos legales como las patentes de software y otras artimañas legales, sin olvidar el actual fomento del conformismo y la acrítica en la población.


El Proyecto GNU

El movimiento del software libre se constituyó como tal en 1983, con Richard M. Stallman como principal impulsor, originando como su expresión práctica el Proyecto GNU: una iniciativa destinada a crear un sistema operativo completamente funcional y que cubriese todas las necesidades del usuario con la característica fundamental de estar constituido solo por software libre. Muchas personas han colaborado desde entonces en la idea de GNU de lograr un completo sistema libre (incluidas muchas personas que simpatizan pero no forman parte oficialmente del Proyecto GNU) y actualmente el objetivo del Proyecto GNU se ha logrado, con distribuciones del sistema operativo GNU 100% libres[1] y cuyo uso es como mínimo igual de fácil e intuitivo que Microsoft Windows o Apple MacOS, gracias al desarrollo de entornos de escritorio completos y atractivos, sencillos instaladores gráficos, la opción de usarlos como CD/DVD/USB autónomos o vivos (que permite probarlos sin tener que instalar ni cambiar nada en el ordenador o computadora), mejoras en la cantidad y calidad de los programas o aplicaciones disponibles así como en la compatibilidad e interoperabilidad con sus equivalentes no libres.

Aunque GNU puede ser leído como "ge-ene-u", suele pronunciarse como "ñu", de ahí la mascota del proyecto.


Software libre =/= Software gratuito

Software libre no es lo mismo que software gratuito (en sus modalidades freeware, shareware,...): El software libre puede ser o no ser gratuito, el software gratuito puede ser o no ser libre.

La mayoría del software que se promociona como gratuito, suele ser versiones mermadas (con características bloqueadas, o con un periodo de prueba tras el cual dejan de funcionar) de software privativo a la venta. Es software gratuito pero no libre: no puede ser estudiado, modificado o distribuido por sus usuarios, y frecuentemente tienen características ocultas que extraen información personal de sus usuarios para fines comerciales.


Software libre =/= Software de código abierto, GNU =/= Linux

"Software libre" y "Software de código abierto" ("opensource" en inglés) son cosas distintas que frecuentemente se confunden. El software libre es un movimiento ético que defienden los derechos y libertades de las personas dentro del mundo digital. El "código abierto" es promovido por aquellos que afirman que estas cuestiones éticas no deben tener cabida dentro del mundo de la informática/computación, que consideran como un campo de conocimiento puramente técnico que debe mantenerse al margen de consideraciones éticas o filosóficas; recomiendan que el software se proporcione junto con su código fuente por razones de utilidad puramente práctica, no éticas.

Aunque filosóficamente dispares, en la práctica gran parte del software de código abierto es también software libre, pero no todo (todo el software libre cumple ser de código abierto, pero existe software de código abierto no libre, al imponer condiciones legales que vulneran alguna o varias de las libertades esenciales). Cabe señalar que los defensores del "software de código abierto" usan al escribir y al hablar una terminología paralela al movimiento del software libre: evitan usar la expresión "software libre" (o se cita para afirmar que es lo mismo) y llaman "Linux" al sistema operativo "GNU" solo para evitar hacer referencia al movimiento del software libre, pese a que Linux es tan solo el kernel usado en algunas distribuciones del sistema GNU (debido a esta disparidad terminológica, es habitual en Internet usar la expresión aglutinante "GNU/Linux" para denominar al sistema operativo).

Un sistema operativo está en realidad formado por multitud de pequeñas piezas de software, cada una de las cuales desempeña unas funciones concretas y juntas constituyen el puzle que es en realidad un sistema operativo completo. En la práctica, para cada hueco del puzle "sistema operativo GNU" existen varias piezas diferentes disponibles, creadas por diferentes personas, por lo que es necesario seleccionar cual va a ser la pieza elegida para completar cada hueco de nuestro puzle concreto. Por tanto, no existe un único puzle "sistema operativo GNU", sino múltiples puzles posibles como resultado de las diferentes combinaciones posibles de piezas para componer un puzle concreto, cada puzle concreto se denomina "distribución" o "distro" y a su conjunto sistemas operativos tipo GNU.

Existen miles de distribuciones descargables de Internet. Hay que tener en cuenta que entre las diferentes piezas disponibles para formar un sistema operativo tipo GNU, hay opciones que son piezas de software privativo. De hecho, la mayoría de las distribuciones de sistemas operativos tipo GNU descargables de Internet incluyen piezas de software privativo, al no valorar quienes lo compusieron las libertades de las personas sino considerar solo criterios empresariales o características puramente técnicas, pero haciendo eso nunca se hubiese avanzado nada en la creación del sistema operativo GNU (aceptar el uso de piezas de software privativo acaba con la motivación para desarrollar alternativas libres). Solo unas pocas distribuciones son sistemas operativos realmente libres (esto es, constituidos completamente solo por software libre y que no instalan elementos de software privativo por defecto): las distribuciones que usan exclusivamente el kernel "GNU Linux-libre", Debian (desde la versión Debian 6.0, alias "Squeeze") y aquellas derivadas que mantienen su compromiso con el software libre, además de la antigua Ututo (basada en Gentoo) y ConnochaetOS (también existen distribuciones libres de sistemas independientes del Proyecto GNU, caso de LibertyBSD y Replicant). Por contra, muchas otras (como Arch, Mandriva/Mageia, Mint, RedHat, PCLinuxOS, Slackware, SUSE, Ubuntu,...) apoyan la postura del "código abierto" y no el software libre, y son en realidad mezclas de software libre y software privativo (por tanto, son sistemas no libres, al no cumplir el conjunto las libertades esenciales), frecuentemente para engaño o desconocimiento de sus usuarios (puede ser interesante leer: breve introducción a la historia de las distribuciones).


Linux no es libre

En el apartado anterior ya aclaramos que llamar a todo el sistema por el nombre de una de sus piezas solo responde al interés de los defensores del "código abierto" de evitar hacer referencia al software libre y a GNU. Linux es un kernel, uno de los varios disponibles para el hueco "kernel" del puzle "sistema operativo".

Aquí buscamos aclarar otra confusión. Linux desde su versión 2.0 publicada en junio de 1996, es una mezcla de componentes libres y privativos. Es por ello que las distribuciones 100% libres no usan el kernel Linux oficial, sino versiones que retiran el software privativo, caso del kernel "GNU Linux-libre" que usan varias distribuciones o el kernel de Debian (desde su versión Debian 6.0, alias "Squeeze").

La mascota del proyecto "GNU Linux-libre" es un pigüino azul recién salido de la ducha, llamado "Freedo", a diferencia del pingüino negro petróleo ("Tux") de Linux no libre.


Ventajas de la Informática Libre

Actualmente, en el campo ético el software libre es uno de los movimientos sociales internacionales de referencia, pero también lo es en el campo técnico, si tenemos en cuenta que GNU es ampliamente usado por los proveedores de servicios en Internet y en otros ambientes (supercomputadoras, física teórica, aviación, animación y efectos especiales, etc.), y es el sistema usado en el 90% de los 500 súper-ordenadores más potentes del planeta.

Entre las ventajas de la informática libre se encuentra:

  • Libertad para cualquier persona u organización para usar, copiar y compartir, modificar y mejorar el software y el hardware (adaptarlo a necesidades específicas, añadir nuevas características útiles,...). Combate el uso de las tecnologías de la información como arma de poder, la "brecha digital" y demás discriminaciones tecnológicas.
  • Evita la costosa dependencia obligada respecto de una empresa en concreto (fenómeno del "cliente cautivo" o "consumidor cautivo", que le otorga un enorme poder económico, político y mediático a la empresa que vende el software) y en su lugar promueve la postura del "consumidor crítico" además de fomentar la creación de empleo local y desarrollo de un sector informático regional propio e independiente de las transnacionales estadounidensas que actualmente monopolizan el sector, lo que promueve la autonomía económica y la soberanía tecnológica.
  • Mayor seguridad y confiabilidad, puesto que el libre acceso al código fuente del software y al diseño del hardware permite detectar y corregir los fallos, e impide ocultar aplicaciones espía y "puertas traseras" que permitan el acceso remoto no consentido al ordenador o computadora. Esto permite la realización de auditorías y preserva la soberanía tecnológica y la seguridad de los datos personales y de las administraciones y organizaciones (puesto que está comprobado que los sistemas y servicios de software privativo más extendidos comercian con datos personales y colaboran con los servicios de espionaje de Estados Unidos). Por algo GNU es ampliamente usado por los proveedores de servicios en Internet y en otros ambientes (supercomputadoras, física teórica, aviación, animación y efectos especiales, etc.), y es el sistema usado en el 90% de los 500 súper-ordenadores más potentes del planeta.
  • Fomenta valores tan importantes y necesarios como compartir, ayudar a los demás, colaborar, cooperar, trabajar en equipo, crear comunidad, y defender activamente los derechos y libertades de las personas (como la libertad de expresión y el libre acceso a la información), además de incentivar y estimular la reflexión ética, el espíritu crítico, el aprendizaje, la curiosidad y la creatividad.
  • Libre acceso de cualquier persona u organización a la información y garantías de su perennidad al no depender de formatos privativos solo accesibles con determinado software privativo cuya disponibilidad está restringida y puede cesar.

Más información 

Puede encontrar una explicación más extensa en la web de GNU, en sus apartados "Filosofía" y "Ensayos y artículos", que incluye el relato corto con moraleja "El derecho a leer".

Puede consultar el apartado Escoge tu sistema operativo libre para escoger el mejor sistema para su situación personal. Dispone de una tabla de equivalencias en software libre de las aplicaciones privativas más usuales en [ http://www.wiki.venenux.org/Equivalencias ] (web no disponible actualmente: ver manual). Consulte también Cómo comprar un ordenador o computadora sin Microsoft Windows preinstalado.

También puedes leer los artículos de HackLab Pica Pica ("PicaHack") (p. ej. 3, 4) o pasarte por algunas de las actividades (eventos, jornadas, talleres, sesiones,...) de difusión del software libre que son organizadas periódicamente. (Es necesario evitar los eventos "installparty", sesiones de instalaciones masivas de distribuciones de sistemas operativos tipo GNU, que relegan a segundo plano o no explican adecuadamente aquello que debería ser el tema central: qué es el movimiento ético del software libre.)


Nota:

[1]: Son sistemas operativos libres las distribuciones que usan exclusivamente el kernel "GNU Linux-libre", Debian (desde la versión Debian 6.0, alias "Squeeze") y aquellas derivadas que mantienen su compromiso con el software libre, además de la antigua Ututo (basada en Gentoo) y ConnochaetOS (también existen distribuciones libres de sistemas independientes del Proyecto GNU, caso de LibertyBSD y Replicant).



Origen y licencia legal de las ilustraciones: Cabeza GNU ( http://www.gnu.org/graphics/heckert_gnu.html ), Freedo ( http://fsfla.org/svnwiki/selibre/linux-libre/ )